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Una ola venidera de demandas COVID-19 contra empleadores de Nueva Jersey

Por Michael Farhi, Esq. | Mar 18, 2021 |

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Por Aleksandra Syniec, redactora.

Los requisitos de seguridad y cuarentena de COVID-19 han mantenido a muchos empleados en casa durante el año pasado, pero los trabajadores esenciales, así como aquellos a quienes se les ha ordenado regresar al trabajo, enfrentan un mayor riesgo de exposición al COVID-19, especialmente porque lo más probable es que no hayan sido vacunados.

Hay pasos que los empleadores pueden y deben tomar para disminuir estos riesgos, entre ellos proporcionar el equipo de protección personal adecuado  (PPE); implementar medidas de distanciamiento social para reuniones y espacios comunes;   requirimiento de pruebas y divulgación de COVID-19; además de limpiar y desinfectar con regularidad las superficies c omunes y el equipo del lugar de trabajo.

La pandemia COVID-19 ha redefinido las expectativas de un entorno laboral seguro. Las empresas ya tenían importantes responsabilidades por mandato en materia de salud y seguridad en el trabajo, pero ¿un lugar de trabajo seguro ahora incluye ser a prueba de coronavirus? Y si es así, ¿qué sucede cuando el trabajo es la razón por la que alguien contrae el virus?

Los empleados que afirman haber contraído el nuevo virus en el trabajo presentan reclamos de que sus empleadores no tomaron precauciones de seguridad, lo que causó o aumentó el riesgo de contraer el virus.

Esta nueva cuestión de si un empleado puede demandar a su empleador por contraer COVID-19 está ahora ante muchos tribunales. Pero para tener éxito en sus reclamos, tendrán que probar la “causalidad” según el estándar de prueba establecido por las leyes de compensación para trabajadores, reclamos por negligencia o, en algunos casos graves, requisitos de demandas por homicidio culposo.

Leyes de compensación laboral.

La mayoría de las lesiones laborales están cubiertas por lo que se conoce como seguro de compensación para trabajadores, que es un tipo de seguro que una empresa debe adquirir para brindar beneficios a los empleados que sufren lesiones o enfermedades relacionadas con el trabajo.

Este tipo de coberturas ayuda a pagar la atención médica específica y los salarios por tiempo de trabajo perdido debido a la lesión o enfermedad y por lesiones permanentes.

Al comprar cobertura de compensación para trabajadores, los empleadores protegen su negocio de demandas, lo que significa que si un empleador tiene un seguro de compensación para trabajadores, un empleado solo puede reclamar beneficios a través de la compensación para trabajadores.

Como parte de las nuevas leyes COVID-19 en Nueva Jersey, el gobernador Phil Murphy ha facilitado que cualquier empleado que contraiga el coronavirus califique para la compensación de trabajadores.

La nueva ley crea una presunción  refutable para un empleado esencial que trabaja durante la pandemia, lo que significa que la carga recae sobre el empleador para demostrar que el empleado no contrajo el virus en el trabajo. Por lo tanto, los tribunales darán por sentado que el trabajador esencial contrajo el virus en el sitio de trabajo.

Ley Contra la Discriminación y la Ley de Denunciantes.

En el caso de que un empleador despida a un empleado porque tiene COVID-19 o le ordene a un empleado que regrese a trabajar en contra de sus deseos, un empleado presentaría un reclamo en virtud de la Ley de Nueva Jersey contra la Discriminación. Los empleados también han comenzado a presentar casos de denuncia de irregularidades en virtud de la Ley de Protección del Empleado Concienzudo (CEPA).  Por sus siglas en ingles.

Bajo un reclamo CEPA, un empleado puede alegar que un trabajador fue castigado por quejarse de las precauciones de seguridad inadecuadas.

Casos de muerte por negligencia.

En Nueva Jersey, el primer caso de muerte por negligencia COVID-19 fue presentado el 21 de octubre en el condado de Essex. La familia de un conductor de tren demandó a New Jersey Transit por muerte por negligencia. La demanda acusa a NJ Transit de no cumplir con las pautas estatales y federales sobre “distanciamiento social, uso de guantes, máscaras y otras medidas preventivas” durante la pandemia.

Los supervisores de NJ Transit no monitorearon el sitio de trabajo, no realizaron un análisis de tareas para determinar las mejores prácticas para el trabajo y permitieron que existiera una condición peligrosa, según los documentos presentados.

En otro caso de muerte, presentado por el cónyuge de un trabajador ferroviario estatal, la afirmación es que el empleado estuvo expuesto al COVID-19 en un depósito ferroviario en Jersey City “cuando abrazó a un compañero de trabajo que luego dio positivo” por el virus. . Murió poco más de un mes después. El cónyuge afirma que el empleador había “instruido a sus trabajadores … que no usaran máscaras en el trabajo a menos que estuvieran desempeñando sus deberes laborales específicos” [énfasis en el original].

Ella alega una serie de fallas por parte del acusado para proporcionar un ambiente de trabajo seguro, incluida una capacitación inadecuada y la falta de equipo de protección personal.

Estos casos, fueron presentados en los tribunales civiles, no en los tribunales de compensación para trabajadores, y se basan en denuncias de que los empleadores cometieron “errores intencionales” que pusieron en riesgo a sus trabajadores. Eso significa que la mala conducta fue más que negligente al no proporcionar Equipos de Proteccion Personal (EPP) por sus siglas en ingles, también por no inculcar pautas de distanciamiento social, etc.

Una dificultad importante con el virus COVID-19 es que se transmite por el aire y es altamente contagioso. Si un trabajador comenzó a trabajar, luego se detuvo en la oficina de comestibles de camino a casa y luego también vive con un cónyuge que también trabaja fuera de casa, puede ser muy difícil determinar exactamente dónde contrajo el virus el trabajador.

Sin embargo, los empleados pueden reforzar su reclamo por negligencia o muerte por negligencia (abajo) al demostrar que su empleador podría haber contribuido a la contracción de COVID-19 de los trabajadores.

Algunas de estas inacciones negligentes del empleador incluyen: no proporcionar PPE (que incluye mascaras, guantes y protectores); falta de implementación de pautas de distanciamiento social; no proporcionar desinfección de manos y / o hacer cumplir el lavado de manos; procedimientos de limpieza o desinfección inadecuados del lugar de trabajo; exigir que los empleados enfermos vayan a trabajar; no evaluar a los empleados para detectar casos positivos; y no advertir a los empleados de que otro empleado ha contraído el virus.

Las cuestiones de responsabilidad legal en los casos de COVID-19 siguen siendo en gran medida hipotéticas, ya que los tribunales de Nueva Jersey aún no se han pronunciado sobre disputas importantes.

Es un área del derecho completamente nueva, en la que los abogados y los tribunales literalmente “lo inventan sobre la marcha”.

Aleksandra Syniec es una estudiante de derecho de tercer año en la Facultad de Derecho de la Universidad de Seton Hall y más allá de su habilidad para escribir sobre diferentes temas legales, también tiene conocimientos en derecho de propietarios e inquilinos y tecnología de la información.

Este es su último blog. Le agradecemos su gran trabajo y le deseamos lo mejor.