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La pandemia de COVID-19 y las reclamaciones por interrupción del negocio

Por Michael Farhi, Esq. | Feb 23, 2021 |

La pandemia de COVID-19 y las reclamaciones por interrupción del negocio

La pandemia de COVID-19 ha tenido un impacto devastador en los residentes trabajadores y los propietarios de pequeñas empresas en Nueva Jersey. Las tiendas minoristas, los restaurantes y otras empresas de atención directa al cliente se han visto especialmente afectadas. Un tercio de las pequeñas empresas en Nueva Jersey cerraron en 2020, según un informe del periódico The Star-Ledger y la Asociación de Empresas e Industrias de Nueva Jersey.

En un esfuerzo por mitigar la propagación del virus, el gobierno de Nueva Jersey emitió órdenes de “cierre” a mediados de marzo de 2020 para las empresas, y las empresas sufrieron enormes pérdidas como resultado.

Muchos propietarios de empresas presentaron reclamaciones con sus aseguradoras de responsabilidad comercial, a menudo denominadas “reclamaciones de seguros por interrupción de la actividad comercial”, porque creían que sus pérdidas estarían cubiertas por esas pólizas.

Se suponía que esas disposiciones proporcionarían cobertura de la siguiente manera:

Cobertura por Interrupción de Negocios: cubre la pérdida de ingresos comerciales sufrida debido a la suspensión de las operaciones comerciales debido a “pérdida física directa” o “daño físico directo”; y

Cobertura de autoridad civil: cubre la pérdida de ingresos comerciales sufrida cuando el acceso a la propiedad asegurada está prohibido por orden de una autoridad civil como resultado de “pérdida física directa” o “daño físico directo” a propiedades adyacentes a la propiedad asegurada que impiden al asegurado desde el acceso a la propiedad.

Pero dos fallos judiciales recientes en Nueva Jersey trajeron malas noticias para las pequeñas empresas que fueron cerradas durante la pandemia de COVID-19 y buscaron el reembolso de sus pérdidas por parte del seguro. El 5 de noviembre de 2020, el Tribunal Federal de Distrito de Nueva Jersey concedió una solicitud para desestimar una demanda de los propietarios del restaurante Cara Mia en Millburn, que buscaba cobertura de interrupción comercial de su compañía de seguros. De manera similar, un juez de la Corte Superior del Condado de Camden concedió una solicitud para desestimar un caso de The Cake Boutique de Mullica Hill que buscaba una cobertura de interrupción comercial de su compañía de seguros. En ambos casos, los tribunales basaron sus fallos en el lenguaje de la póliza que excluía específicamente la cobertura por pérdidas cubiertas por virus.

En el caso de Cara Mia, la compañía de seguros dijo que no estaba obligada a cubrir el reclamo porque el restaurante no experimentó ninguna pérdida o daño físico directo. Pero el Tribunal sostuvo que ni siquiera era necesario abordar ese problema porque la “Exclusión de virus” en la póliza prohibía claramente la cobertura. En respuesta, Cara Mia sostuvo que la Exclusión de Virus no se aplicó porque “la causa de su pérdida fueron las Órdenes de Cierre, no el coronavirus”. Debido a que las órdenes de cierre del gobernador Murphy causaron la pérdida de ingresos comerciales, “la póliza aún se aplica y la compañía de seguros debe brindar cobertura”.

Sin embargo, la Corte consideró que los argumentos de Cara Mia eran “poco convincentes” y sostuvo que:

“La cláusula anti-causalidad concurrente establece específicamente que se excluye la pérdida causada directa o indirectamente por un virus. (énfasis agregado). Esto es cierto independientemente de cualquier otro evento en cualquier otra secuencia que contribuya a la pérdida. (énfasis agregado.) No hay duda de que COVID-19, un virus, hizo que el gobernador Murphy emitiera la Orden Ejecutiva que ordenaba el cierre del restaurante del Demandante. Por lo tanto, COVID-19 sigue siendo una causa del cierre porque la Exclusión de virus prevé específicamente dicha causalidad indirecta. No existe ningún requisito, como sugiere el demandante, de que el virus haya causado físicamente la pérdida, por ejemplo, a través de la contaminación de la propiedad. Aunque los costos de descontaminación serían sin duda una pérdida directa causada por el virus, esta no es la única pérdida posible que desencadenaría la exclusión del virus. Por su lenguaje sencillo, se aplica la Exclusión de virus, salvo cobertura “.

Eso fue duro. Pero es importante recordar que las diferentes políticas pueden tener un lenguaje diferente. Entonces, lo que derrotó a Cara Mia y en The Cake Boutique no necesariamente tendrá un impacto en las afirmaciones de otras empresas. Lo que probablemente sea lo mismo es que las pólizas tienen una cláusula de prescripción que le da al asegurado un plazo específico para demandar a la compañía de seguros por la cobertura.

Al menos, la crisis de Covid ha dado a las empresas algunas lecciones sobre la importancia de la cobertura de seguros. ¿Cuáles son esas lecciones?

¿Qué es el seguro contra interrupción del negocio?

Dirigir una empresa puede resultar difícil sin el seguro comercial adecuado. Un tipo de cobertura que la mayoría de los dueños de negocios necesitan es el “seguro de interrupción de negocios”, también conocido como seguro de ingresos comerciales y cobertura contingente de interrupción de negocios. Puede ayudar a reemplazar los ingresos que pierde si no puede abrir temporalmente después de una pérdida cubierta, como daños a la propiedad. Por ejemplo, si un árbol cae en el techo de su oficina y necesita cerrarlo para repararlo, esta póliza puede ayudar a cubrir los costos de sus ingresos perdidos mientras lo restauran. Su seguro de ingresos comerciales también puede cubrir una autoridad civil, como un cierre de carretera ordenado por el gobierno que cierra temporalmente su empresa.

¿Qué cubre el seguro contra interrupción del negocio?
Si una pérdida cubierta obliga a cerrar su negocio, su seguro de interrupción puede ayudarlo a cubrir sus gastos operativos, como:
Ingresos que normalmente obtendría si su empresa estuviera abierta;
Pagos de hipoteca, alquiler y arrendamiento del espacio desde el que opera su negocio;
Pagos de préstamos que debe realizar durante ese tiempo;
Impuestos, ya sea que los pague mensual o trimestralmente;
Nómina para sus empleados;
Costos de reubicación si tiene que mudarse a una ubicación nueva o temporal debido a daños físicos;
Gastos adicionales si, por ejemplo, necesita alquilar otro espacio para administrar temporalmente su negocio después de una pérdida cubierta;
Costos de capacitación para que los empleados aprendan a usar maquinaria o equipo nuevo después de una pérdida cubierta.
Exclusiones del seguro por interrupción del negocio
Como se demostró en el caso Cara Mia anterior, también es importante tener en cuenta que el seguro de interrupción del negocio a menudo no cubre:
Artículos rotos como resultado de un evento cubierto o una pérdida.
Daños por inundaciones o terremotos, para los cuales necesitará una póliza separada.
Ingresos indocumentados que no figuran en los registros financieros de su empresa.
Servicios públicos, porque generalmente se apagan cuando su empresa cierra debido a daños.
Enfermedades transmisibles que provocan una parada en su operación.

¿Cuánta cobertura necesita?

El seguro de interrupción del negocio generalmente tiene un límite en dólares de cobertura. Un límite es la cantidad máxima que su aseguradora pagará por un reclamo cubierto. Las pérdidas financieras que exceden su límite de cobertura suelen ser su responsabilidad. Por eso es importante elegir límites de cobertura que sean adecuados para su empresa.

A continuación, se incluyen algunas cosas que puede considerar al elegir la cantidad de cobertura de interrupción del negocio para su negocio:
Aproximadamente, ¿cuánto tiempo se necesitaría para que su negocio vuelva a funcionar después de una pérdida?
Si alquila su espacio de oficina, ¿qué tan bien protegido está el edificio?
¿Están las alarmas contra incendios y los sistemas de rociadores del edificio actualizados y funcionales?
¿Hay un espacio comercial comparable disponible en su área, o tomaría semanas encontrar una ubicación temporal adecuada?

Al comprender cómo la cobertura por interrupción del negocio ayuda a proteger su negocio, también puede ayudarlo a estar más preparado si alguna vez necesita presentar un reclamo. Los titulares de pólizas deben consultar con un asesor de cobertura con experiencia para determinar si tienen un reclamo sólido que valga la pena perseguir.

Zhen Liu se graduó recientemente de la Facultad de Derecho de Seton Hall, donde fue miembro de la Asociación de Abogados Americanos de Asia Pacífico. Se especializa en derecho de familia y se desempeña como asistente de investigación de reporteros asociados del Instituto de Derecho Estadounidense.